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La amenaza de las patentes de software persiste

por Zoe Kooyman Published on 15/09/2021 13:28

En la Free Software Foundation (FSF) hemos informado ampliamente sobre muchos problemas relacionados con la libertad de los usuarios. En el pasado, tuvimos varias campañas exitosas contra ellos y la gente ha asumido equivocadamente que la amenaza ha desaparecido. Y no lo ha hecho. Las patentes han estado dominando constantemente el sector del software y la situación está destinada a empeorar.

Antes de profundizar en las complejidades de este tema, es importante conocer los conceptos básicos: una patente es una herramienta legal que le da a su propietario el derecho de evitar que otros usen una invención de cualquier manera durante un período limitado de años. Una patente de software es una patente que se aplica al software.

Lo que sigue responderá a una serie de preguntas: qué son las patentes de software, cuál es su historia, cuál es su condición jurídica hoy, qué problema plantea su aplicación, cómo nuestras exitosas campañas anteriores no fueron suficientes para eliminarlas y finalmente, cómo pueden ayudarnos a luchar contra ellas hoy. Desafortunadamente, para una explicación adecuada debemos conocer un poco del tecnicismo, pero por favor, tenga paciencia con nosotros.

Una breve historia de patentes de software

En primer lugar, el concepto de patentes de software ha existido desde hace mucho tiempo (desde la década de 1960), pero el debate sobre la patentabilidad del software se extendió cuando la Free Software Foundation fue fundada en los años 1980. Uno de los efectos más preocupantes de las patentes de software es la forma en que impiden que se escriba nuevo software, sin embargo, incluso si este no fuera el caso, las patentes de software seguirían siendo una restricción inherentemente poco ética a la libertad individual. Incluso en los años 1980, estaba claro que la magnitud del problema era tal que Richard Stallman fundó la (ahora ya no existente) League for Programming Freedom en 1989, una organización destinada a aliar a todos los desarrolladores (incluyendo los de software privativo) contra las patentes de software.

Hoy, pocas personas son conscientes de los peligros que están detrás de las patentes de software, y de cómo afectan al mundo. Para dar una descripción general rápida, en los Estados Unidos, las patentes son manejadas por los tribunales federales, mientras que Europa tiene leyes nacionales diferentes e independientes sobre patentes. Recientemente, sin embargo, la adopción del Tribunal Unitario de Patentes y Patentes Unificados están obligando a sustituir las regulaciones de los distintos estados miembros de la UE por aquellas válidas para la totalidad de la UE, facilitando drásticamente la aplicación de las patentes (de software) en Europa. A nivel mundial, cada país tiene leyes de patentes únicas y la patentabilidad del software puede variar considerablemente. Pero el panorama general es que las patentes de software se conceden continuamente.

Es crucial enfatizar que las patentes de software se aplican sin pasar por un proceso de aprobación directa por el público. A pesar de la derrota de la directiva de patentes de software en 2002, la industria del software ha impulsado con éxito nuevas políticas que la favorezcan. Aquí es donde el mencionado Tribunal Unitario de Patentes y Patentes Unificados entra en juego, ya que es bien sabido que la Oficina Europea de Patentes tiene un interés especial en ampliar el dominio de la patente en todos los campos, especialmente en el sector del software.

Las patentes de software constituyen un ataque crítico contra la libertad del usuario

La cuestión de las patentes de software es particular. Para entender el alcance de las patentes, es necesario distinguir la ley de patentes de la ley de derechos de autor (o copyright). Mientras que los derechos de autor cubren la expresión original de una idea (por ejemplo, software u obras literarias), las patentes cubren inventos. Aquí hay una diferencia importante. Los derechos de autor se aplican automáticamente, mientras que las patentes requieren un proceso formal de registro. Además, en el caso de las patentes, los examinadores de patentes tienen que juzgar qué solicitud de patente corresponde a los criterios de una invención susceptible de patente. Esta tarea puede ser muy complicada, ya que la gama de reclamaciones técnicas es por naturaleza extremadamente amplia. Entonces, la pregunta es: ¿puede el software ser considerado como una invención patentable?

Creemos que no puede. El software no debe ser patentable, porque está compuesto inherentemente de la lógica matemática, que está excluida de la materia patentable. En la práctica, los efectos de las patentes de software son tan restrictivos que afectan el desarrollo de todo tipo de software, no sólo el software libre. Si bien el argumento más común para las patentes es que promueven la innovación, la mayoría de las veces ocurre lo contrario. Cada vez que un programador desarrolla un nuevo software, es casi inevitable que infrinja no una, sino muchas patentes. Una razón para ello es que las oficinas de patentes de todo el mundo han aplicado criterios particularmente laxos para el registro de patentes de software. Otra razón tiene que ver con la naturaleza del software en las computadoras de propósito general. Como tal, los desarrolladores entran en un campo de minas de patentes invisibles, ya que nadie puede prácticamente estar al tanto de todas las patentes del mundo.

Naturalmente, uno se preguntaría: ¿es éste un problema sólo para las patentes de software o para las patentes en general? La respuesta no es tan simple. Algunas personas pueden tener argumentos en contra de las patentes en general, pero el caso especial de las patentes de software es, de hecho, ampliamente reconocido. En un artículo apropiado, Richard Posner señaló que para definir una invención bajo la ley de patentes, debemos evaluar tanto el costo de inventar como el costo de copiar. En un extremo, tenemos a la industria farmacéutica, que tiene unos costes de producción muy elevados, pero una reproducibilidad muy barata de sus productos y afirma ser económicamente dependiente de las patentes. En el otro extremo, tenemos la industria de software privativo, que ya utiliza los derechos de autor como medio para reducir la libertad del usuario y desarrollador, y que ahora se ha encadenado a la ley de patentes para ayudarles en eso. El software, con sus costos de producción económicos, nunca ha dependido económicamente de las patentes: de hecho, no solo hay pruebas más que suficientes de que el software puede progresar y progresa sin patentes, sino que las patentes también pueden prevenir activamente que ese progreso ocurra.

Se ganaron batallas, pero la guerra no terminó

Entonces ¿Cómo se emiten patentes de software? Aunque a un alto nivel, las leyes de patentes en todo el mundo consideran el software como ideas abstractas, no novedosas, y por lo tanto no patentables, los abogados son capaces de engañar a los jueces con una redacción inteligente de sus reclamaciones técnicas.

Por ejemplo, en Europa, los defensores de las patentes de software, principalmente las empresas multinacionales y los abogados de patentes, evitan usar el término "patente de software", porque saben que revela sus intenciones. El artículo 52 del Convenio Europeo de Patentes prohíbe explícitamente las patentes de "programas para computadoras", pero sólo cuando las invenciones se consideran "como tales". La Oficina Europea de Patentes interpreta lo "como tal" como anular la exclusión. Como resultado, las patentes de software se emiten en Europa a pesar del rechazo de la directiva pertinente en el pasado.

Del mismo modo, en los Estados Unidos, el término "invención implementada en computadora" se ha vuelto bastante popular, pero su definición es ambigua a propósito. A pesar de que se considera que los casos de la Corte Suprema de Alice y Bilski tienen fallos restrictivos sobre la patentabilidad del software, los jueces optaron por no despejar el panorama legal. Hoy en día, todavía existen muchas incoherencias en los casos judiciales, y la Oficina de Patentes y Marcas de los Estados Unidos sigue otorgando patentes de software.

Sólo podemos fortalecer nuestra causa con su ayuda

Si todo lo anterior suena confuso, eso es porque lo es. La cuestión de las patentes de software es muy complicada, y la mayoría de las personas nunca han oído hablar del término. En cualquier caso, el resultado final es que todavía se están emitiendo patentes de software. En este artículo, sólo hemos rascado la superficie en cuanto a cómo nos afectan las patentes de software. Si no está familiarizado con las patentes de software, puede aprender más en nuestra wiki End Software Patents. Si usted está familiarizado con el problema, por favor considere contribuir a la wiki. Cada contribución ayuda.

En un mundo donde las empresas multinacionales tienen influencia política ilimitada, mientras que los ciudadanos están privados de los mecanismos democráticos necesarios para controlarlos, el futuro es sombrío. Al mismo tiempo, la aceleración del progreso tecnológico en los últimos años ha llevado a una ubicuidad asombrosa de software en todos los campos de la vida. Con patentes de software que se otorgan en cada sector digitalizado, la importancia de la libertad de usuario aumenta de manera exponencial.

Consideremos esto: cuando éramos niños, mirábamos hacia el futuro con gran expectación. La mayoría de nosotros imaginábamos un mundo automatizado, con robots sirvientes y coches voladores. Creciendo, muchos de nosotros lamentablemente nos dimos cuenta de que el dominio del software privativo ha estado convirtiendo todas estas ideas futuristas en un universo orwelliano. El software privativo amenaza la libertad de usuario. Pero las patentes de software nos afectan a un grado aún más fundamental: limitan nuestra propia capacidad de escribir software que respeta la libertad del usuario, socavando nuestra libertad de expresión.

Si no actuamos, el futuro es sombrío. Para dar forma a un mundo libre, debemos cooperar. Nuestra campaña End Software Patents, incluyendo su wiki, fue creada hace años, pero ahora estamos en el proceso de renovarla. Si cree que nuestra causa es justa, puede unirse a nosotros. Sea cual sea su experiencia, hay muchas maneras de ayudar: desde educar a otros sobre este tema y participar en discusiones, hasta influir en las políticas de su país o contribuir a nuestra wiki con nueva información.

End Software Patents tiene un rico pasado, como la presentación de informes amicus a los tribunales, la creación del documental Patent Absurdity, y la inclusión de casi 650 entradas en la wiki, así como docenas de artículos.

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